Virgin Galactic começará a levar passageiros à Estação Espacial Internacional

Virgin Galactic e NASA

A Virgin Galactic Holdings, empresa do bilionário Richard Branson, anunciou nesta  semana que assinou um contrato com a NASA para desenvolver um programa para promover missões privadas à Estação Espacial Internacional (ISS, em inglês), impulsionando as ações da empresa para uma alta de mais de 14%. Como parte de seu acordo com o Johnson Space Center, a empresa de turismo espacial identificará entidades interessadas em comprar missões privadas e desenvolver pacotes de treinamento, além de auxiliar no transporte e nos recursos em órbita e terrestres.

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A NASA se apoia fortemente em empresas privadas enquanto se prepara para uma presença de longo prazo na Lua e uma missão tripulada à Marte. O sistema de lançamento espacial, que deve estrear no próximo ano, é a maneira que a NASA utilizará para transportar humanos para a Lua até 2024. Mesmo sendo similar ao projeto da Space Adventures, em que pessoas ricas poderiam passear por lazer pelo espaço, a Virgin Galactic afirma que tem alvos muito mais amplos, como enviar pesquisadores de universidades ou mesmo cientistas de agências governamentais, impulsionando as descobertas científicas.

Esse será um bom desafio para a Virgin Galactic, que até hoje ficou conhecida pelas viagens suborbitais, levando passageiros com dinheiro o suficiente para pagar até o limite orbital da Terra, na nave VSS Unity. A nave alcança a altura de quase 89 quilômetros, o que permite uma leve de “gravidade zero”, antes de perder totalmente o impulso e voltar para a Terra. No total, a empresa já levou 5 pessoas nessas viagens, que foram consideradas viagens teste. Agora, as missões serão diferentes, ultrapassando esse limite orbital.

Os futuros clientes da Virgin Galactic poderão passar por um treinamento de astronauta fornecido pela empresa – que está sendo desenvolvido no Spaceport America, Novo México, uma espécie de aeroporto espacial apresentado em meados do ano passado. Este treinamento ainda passará por algumas melhorias, e poderá ser oferecido para os clientes que a empresa conseguir para a NASA. A NASA afirmou que fará uma revisão no projeto da Virgin Galactic, e enfatizou planos para o futuro, que envolvem tanto levar astronautas em missões particulares para a ISS quanto para facilitar a comercialização de satélites americanos em baixa órbita. Ainda não se sabe quais veículos poderiam ser utilizados nesta empreitada.

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